Torben Mogensen header

Apple og ARM

De fleste ved, at Apple bruger ARM processorer i iPhone og iPod, men Apple's flirt med ARM er meget ældre end iPod.

ARM processoren blev designet i midtfirserne af den britiske hjemmecomputerproducent Acorn, som savnede en afløser for den 6502 processor, de brugte i deres BBC Micro. De kiggede på de daværende alternativer, men fandt ikke nogen, de var tilfredse med. De besluttede derfor at designe deres egen "Acorn RISC Machine". I 1987 lancerede de deres første computere med ARM – Acorn Archimedes serien. Denne computer var langt hurtigere end samtidige hjemmecomputere og overhalede ennda en del workstations i CPU-kraft. Den havde dog lidt problemer med at slå igennem på markedet, dels fordi Archimedes var dyrere end alternativer som Commodores Amiga og Ataris ST, og dels fordi den ikke kørte DOS, som var nødvendigt for at trænge igennem på erhvervsmarkedet, hvor den høje pris ikke ville være et problem. Archimedes kunne godt nok køre DOS emuleret, men kun med en hastighed svarende til en 4,7MHz IBM PC.

Acorn forsøgte samtidigt at sælge ARM til andre computerproducenter, og fik nogle aftaler med nogle firmaer, der lavede spillekonsoller og andret specialiseret udstyr. Men det tog rigtigt fart, da Apple viste interesse i at bruge ARM til en planlagt håndholdt computer, en "Personal Digital Assistant", som fik navnet Newton. Apple var dog ikke interesseret i at være afhængig af en konkurrent som leverandør af processorer, og de havde også nogle ønsker til ændringer af ARM, mere specifikt vedrørende dens MMU og RAM-grænse. Resultatet blev, at ARM blev udskilt som et selvstændigt aktieselskab, hvor hoveaktionærerne var Acorn, Apple og VLSI Ltd. (som var den daværende producent af ARM processorerne). ARM forkortelsen blev ændret til at betyde "Advanced RISC Machine", og nye processormodeller blev lavet, inklusive ARM610, som blev brugt i Newton og i Acorns RISC PC. Newton blev en behersket succes, blandt andet fordi dens meget hypede skriftgenkendelse havde nogle problemer, som en Doonesbury strip gjorde grin med. Apple fik forbedret skriftgenkendelsen og introducerede en del nye modeller frem til 1998, hvor de lukkede Newton-afdelingen. Der var rygter om, at Apple også lavede en prototype af en ARM-baseret hjemmecomputer til hobbymarkedet (hvor Macintosh var til det mere seriøse marked), men at den ikke blev lanceret, da Apple frygtede, at det alligevel ville gå ud over salget af Macintosh.

Da Apple i 1994 lancerede skiftet fra Motorola 68000 til PowerPC i deres Macintosh computere, reklamerede de med, at det var verdens første RISC-baserede personlige computer. Det var mod bedre vidende, da Apple selvfølgelig var klar over, at Acorn have produceret ARM-baserede personlige computere siden 1987. Acorn brugte lejligheden til at lave store reklamer med "velkommen i klubben" til Apple, som til sidst indrømmede, at Acorn kom først.

Efter Newtons død vendte Apple først tilbage til ARM ved introduktionen af iPod i 2001, og brugte også ARM til deres iPhone i 2007. Apple havde i mellemtiden (i 2006) igen skiftet processor for Macintosh, nu til Intels IA-32 (x86) platform. Det er på nuværende tidspunkt status for Apple's processorbrug: ARM i håndholdte maskiner og x86 i laptops og desktops.

Men i 2008 købte Apple chipdesignfirmaet P.A. Semi, som på dette tidspunkt var ved at designe en PowerPC-kompatibel processor. Det virkede lidt mærkeligt, da Apple jo netop var skiftet væk fra PowerPC. Men P.A. Semi var grundlagt af folk, der havde været med til at lave Digitals Alpha og StrongARM processorer, og efter senere jobannoncer at dømme, arbejder P.A. nu med ARM-processorer, sandsynligvis en SoC (System on Chip) til kommende iPhones og iPods.

Men Apple har også hyret chipdesignfolk fra AMD, så der er noget der tyder på, at Apple er mere ambitøse end det. En af begrundelserne for at skifte fra PowerPC til x86 var et lavere strømforbrug, og her er ARM en del bedre end x86 (selv efter Intel introducerede Atom). Godt nok har ARM ikke på nuværende tidspunkt processorer, der kan konkurrre med x86 i regnekraft, men det kommer snart med ARM Cortex-A9. Og det kan også tænkes, at Apple vil gøre som Digital og Marvell og designe deres egen ARM-kompatible processor. At have deres eget design vil tillade Apple at lave processorer med præcis de ting, de har brug for. Så det vil ikke undre mig, hvis Apple om et års tid eller to igen annoncerer processorskift for Macintosh, denne gang fra x86 til ARM.

Kommentarer (3)
sortSortér kommentarer
  • Ældste først
  • Nyeste først
  • Bedste først
#1 Thomas Wittenburg

Hej Torben

Tak for en lille historielektion - den var dejligt let fordøjelig :o)

ARM kommer forhåbenlig til at spille en stor rolle, nu hvor netbooks er 'all the rage'. For mig går batteritid og hastighed hånd i hånd i de små enheder. Man vil naturligvis helst ikke gå alt for meget på kompromis med hastigheden. Men hvad er det springende punkt for folk? Batteritid eller hastighed?

  • 0
  • 0
#2 Jacob Larsen

Du glemmer en lille detalje her: Efter den started med at komme i PDA'er er ARM gået hen og blevet ret stor. ARM bliver i forvejen brugt i alle mulige forskellige embeddede enheder og mobiltelefoner. Især indenfor mobiltelefoner møder man stort set kun platforme med ARM som applikationsprocesor. Når man engang imellem møder en ikke-ARM platform, så er det ofte en eller anden ultra low end platform. Så det er slet ikke så sært at Apple valgte ARM til deres iPhone.

Thomas: Som sagt spiller ARM allerede en stor rolle rundt omkring, dog mest indenfor mobiltelefoner og smartphones. Men det skal da blive spændende om den også kan gøre noget indenfor netbook/laptop og måske endda desktops.

Jeg har personligt en opfattelse af at ARM er en stærkere arkitektur end x86, så det skal blive spændende at se hvad der sker når den skaleres op på det niveau. Det vil også være et helt andet marked for ARM, hvor forholdet mellem udviklingsomkostninger og volumen ændres markant, så det er nok ikke en udvikling der sker fra dag til dag.

  • 0
  • 0
#3 Torben Mogensen Blogger

Du glemmer en lille detalje her: Efter den started med at komme i PDA'er er ARM gået hen og blevet ret stor. ARM bliver i forvejen brugt i alle mulige forskellige embeddede enheder og mobiltelefoner. Især indenfor mobiltelefoner møder man stort set kun platforme med ARM som applikationsprocesor.

Jeg vil ikke sige, at jeg glemte det, men jeg fokuserede på ARMs oprindelse og Apples brug af ARM.

ARM er, som du siger, blevet næsten universel indenfor mobiltelefoner. Det startede med "smart phones" med Symbian og andre operativsystemer, men ARM er sidenhen kommet i snart sagt alle mobiler og andre håndholdte apparater. Dette fokus på det mobile marked har betydet, at ARM i lang tid ikke har kunnet konkurrere på rå regnekraft. Det kunne de i starten (da ARM lå hos Acorn) og det er ved at kunne igen (med Cortex A9).

Målt i antal solgte processorer slår ARM nok x86. Men hvor Intel er stærkt dominerende inden for x86, er ARM produceret og solgt af et større antal firmaer, hvor ingen er dominerende. Det giver en mere reel konkurrence mellem udbyderne og langt større diversitet i produkterne. ARM er godt nok hovedudvikler af processorkernerne, men udbyderne tilføjer deres egne perifere enheder, og enkelte udbydere (f.eks. Nvidia og Marvell) udvikler deres egne kerner.

  • 0
  • 0
Log ind eller Opret konto for at kommentere